Mickalene Thomas sobre suas musas fotográficas

“Comecei com minha mãe e comigo”, disse-me a artista Mickalene Thomas quando a conheci na Fundação Aperture em Chelsea em uma noite escura e úmida no início desta semana. Thomas, mais conhecido por pinturas em grande escala deslumbrantes com strass de temas afro-americanos, estava no meio da instalação de seu último show, 'Muse', que estreia hoje. Mas com o barulho dos martelos e uma enxurrada de assistentes ainda trabalhando, a artista reservou um tempo para me guiar pelo espaço.

“Muse”, baseado em um livro de mesmo nome que saiu no outono passado, concentra-se na prática fotográfica de Thomas. O show é organizado, ela explicou, como um conjunto de quadrados concêntricos. O perímetro exibe colagens e fotografias de Thomas dos últimos 15 anos, principalmente imagens, como suas pinturas, de mulheres negras ultrafeminizadas relaxando em suntuosos interiores repletos de tecidos. No centro do espaço está um cubo, suas paredes externas revestidas com o que ela chama de 'Tête-à-Tête', uma exposição coletiva em constante mudança de peças de artistas - Derrick Adams, Malick Sidibé, Carrie Mae Weems, entre outros - cuja o trabalho influenciou o de Thomas. O centro do cubo contém uma instalação: uma sala de estar com painéis de madeira e estofados com base no tipo de sala de recreação que Thomas conheceu crescendo em Nova Jersey nos anos 70, um exemplo dos quadros que ela normalmente monta em seu estúdio. conjuntos fotográficos.

A configuração da boneca aninhada evoca um útero, e é um símbolo adequado para um show que emerge da preocupação de Thomas com sua primeira musa: sua falecida mãe, Sandra Bush, que faleceu no final de 2012, logo após estrelar como o tema da mudança de Thomas documentário curto,Feliz aniversário para uma linda mulher.

Estamos em frente a uma parede que contém três fotos consecutivas. Os suportes para livros são imagens antigas de Thomas de sua tese de graduação em Yale em 2001, parte de uma peça de arte performática na qual ela se vestiu como uma citadina e vagou pelas ruas de New Haven e do campus de Yale a caminho da aula. “Tratava-se mesmo de uma busca, uma descoberta de mim mesma, tentando entender alguns desses estereótipos que eram um pouco misteriosos para mim, como a percepção é colocada no corpo negro”, explica ela. “Códigos e modos de posar e se vestir, como eles podem mudar imediatamente sua consciência de como as pessoas o tratam”.

Mickalene Thomas

Mickalene Thomas

Foto: © Mickalene Thomas / Cortesia do artista / Lehmann Maupin, Nova York e Hong Kong / Artists Rights Society (ARS), Nova York



Em um, ela aparece sorrindo e esperando um ônibus em um top verde-limão com gola redonda, unhas de acrílico em forma de garras afixadas em seus dedos, seu cabelo coberto com uma extravagante coleção de presilhas florais brancas. Em outro, ela está em um elevador canalizando Mary J. Blige em uma peruca loira e um macacão de frente única colante. “Esta sou eu indo para um dos meus seminários na escola de arte”, diz ela. “Ninguém sabia quem eu era”, incluíam seus colegas de classe. “Eles não me reconheceram. Eles pediram minha identidade. ”

Os autorretratos acompanham um retrato da mãe de Thomas de 2009. Ele apareceu como parte de 'She’s Come UnDone!', Exposição individual de Thomas na galeria Lehmann Maupin, para a qual ela exibiu fotografias e pinturas de mulheres transexuais. Ela incluiu a imagem de sua própria mãe como um substituto para as mães de seus súditos: as mulheres que, muitas delas disseram a ela, influenciaram 'sua ideia do que era uma mulher'.

NoFeliz aniversário para uma linda mulher,que passa em uma televisão vintage como parte da instalação central, Bush, no fim de sua vida, parece pálida e doente, o branco dos olhos amarelado, as maçãs do rosto salientes e com aparência quebradiça. No filme, Bush fala com pesar sobre o tempo que passou viciada em drogas, seus anos em um casamento abusivo, seu relacionamento com um namorado ovo ruim. Ela faz alusão ao período no passado em que ela e sua filha se separaram. Thomas falou no passado sobre como, na escola de arte, ela preencheu essa lacuna, pedindo a sua mãe que fosse modelo para ela. De maneira pungente, no filme, Bush explica o quanto esse envolvimento significou para ela. “Trabalhar de verdade com você me faz sentir como se tivesse realizado algo”, diz ela.

Capturado pelas lentes de sua filha anos antes de ela ficar doente, Bush aparece na parede vibrante e autoritário. Ela se senta, composta e elegante, em um sofá estofado em tecido Marimekko. Ela usa um suéter de tricô drapeado, meia arrastão vermelha, brincos pendentes, saltos finos de gatinho. Sua expressão - lábios franzidos, olhos apenas um pouco semicerrados - é conhecedora e autoritária. “O que eu mais respondo nesta foto é como ela está sentada”, diz Thomas. 'Ela está realmente fixa em uma posição. Minha mãe tinha 1,80 metro, mas nesta foto ela não tem vontade. Eu amo como ela se fazia parecer mais baixa em altura, mas grande em estatura. ” Thomas dá uma risadinha, infantilmente. 'Estou sentado e ereto.'

Bush, uma ex-modelo, nunca se preocupou com sua altura. Ela pregou o amor-próprio e a auto-aceitação - “o que você pode ver como uma falha é, na verdade, um grande sotaque”, diz Thomas. “Ela sempre falou sobre isso” - e freqüentemente usava salto. 'Eles não mediam 20 centímetros ou algo assim, mas ela usava um salto de sete, dezoito centímetros. Ela não era uma mulher estilete. Elainvejadomulheres estilete. ” Thomas faz uma pausa. “Ela estava sempre tentando me colocar nos saltos. Eu fico tipo, ‘Eu não preciso de saltos!’ ”

Mickalene Thomas

Mickalene Thomas

Foto: © Mickalene Thomas / Cortesia do artista / Artists Rights Society (ARS), Nova York

Thomas também é alto. Como sua mãe, ela foi modelo por um tempo. (“Eu não era Naomi Campbell nem nada, mas ganhei algum dinheiro com isso.”) Hoje ela está vestida da cabeça aos pés em um preto largo e indefinido, um estilo que ela chama de “andrógino”. Quando me refiro a ela como masculina, ela recua. “Eu ainda personifico meu eu feminino de outras maneiras. E eu amo isso em mim. Eu amo vacilar entre essas duas coisas, a energia de ambas. ”

A energia feminina é basicamente a força por trás de suas fotografias, nas quais seus assuntos aparecem em curvas lânguidas e felinas (uma impressão reforçada pela presença de muitas peles de animais artificiais) e poderosamente controlados, muitas vezes olhando diretamente para a câmera. Thomas descreve o processo de fotografar suas musas, uma categoria que há muito se expandiu para incluir amantes e conhecidos, como colaborativo. Ela agora quase exclusivamente filma em seu estúdio. As imagens que ela gosta são um espelho entre o assunto e o fotógrafo. “Está no meu espaço”, explica ela. “E no meu espaço quero que sejam eles próprios. Essa é a energia que estou procurando. ” As comissões raramente funcionam. “Eu tenho que ter uma resposta imediatamente, para ver em uma pessoa: Puxa, isso seria ótimo para fotografar.”

Thomas aponta a foto de uma mulher afro-americana, uma ex-namorada, olhando para a câmera sob cílios pesados. “Maya aqui foi uma das primeiras fora de mim e de minha mãe que comecei a fotografar”, diz Thomas. “Eu estava fotografando ela no meu apartamento, e era um espaço muito pessoal. Eu não tinha distância crítica suficiente. Eu não queria apenas fotografá-la como minha amante no meu quarto. Eu queria separar isso, meu olhar em direção a ela. '

Ela mudou sua operação para seu então estúdio no Brooklyn, construindo o primeiro de seus cenários usando adereços de seu apartamento e móveis adquiridos na Goodwill, remendando uma estética baseada em imagens de blaxploitation e fotos dos anos 70. Maya repousa em um sofá amarelo, contra uma parede roxa adornada com os álbuns de Stevie Wonder e Diana Ross. Seu cabelo afro, seus grandes brincos de argola, sua camisa com estampa de girafa, ágape no decote, transmitem uma ferocidade de Foxy Brown. Mas noto em seu tornozelo nu um detalhe incongruente: os sulcos deixados em sua pele por uma meia atlética fantasma.

Thomas parece satisfeito quando menciono isso. Quando ela imprimiu a foto pela primeira vez, a impressora tirou a imperfeição. “Ele estava tipo,‘ Oh, sim, eu pensei em simplesmente limpar ’”, ela lembra, sua voz caindo para algo parecido com Homer Simpson. “Eu estava tipo,‘ Não! Coloque isso de volta! O que você está fazendo?!' '

Há aquele elemento meia em todas as suas fotos, ela diz, e me leva em outra volta ao redor da sala para provar isso. Lá estão eles: uma unha faltando, uma peruca torta. “É tudo fingimento, esse personagem, mas há uma realidade aqui”, explica ela. “Penso nisso como dar ao espectador um símbolo, um momento significativo de que essas mulheres são reais, de que elas têm um dia-a-dia. Ela usa meias. Houve um momento antes disso. ”

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Foto: © Mickalene Thomas / Cortesia do artista / Lehmann Maupin, Nova York e Hong Kong / Artists Rights Society (ARS), Nova York

Passamos por uma seção de colagens de Thomas, penduradas em estilo salão e várias fotografias. Em seguida, paramos para olhar para uma peça em que uma mulher se senta em um sofá floral ao lado de um espelho, um lembrete literal da troca emocional e criativa que ocorre entre o artista e o sujeito. Thomas me disse que ela está recentemente fascinada por aquela pergunta provocada pela meia sobre o que veio antes, o que vem a seguir. É parte do que a fez se interessar em filmar sua mãe. “Era outro retrato. Quem é essa mulher, essa musa, essa mãe que Mickalene usou? ” ela pergunta. “Qual é a história dela, realmente? Nós a vemos sentada ali, forte e alta. É como essas pinturas históricas. Eu estava pensando: quem é a Mona Lisa? Quem era ela quando se sentou? '

Quando o filme estreou em 2012 na mostra individual de Thomas no Museu do Brooklyn, sua mãe sentou-se na sala onde foi reproduzido em loop por horas. Dois meses depois, ela faleceu. “Acho que ela precisava me ver terminar o filme. Ela se sentiu responsável o suficiente para ficar comigo até aquele momento. '

E se Thomas deu permissão à mãe para falecer, Bush deu permissão à filha para seguir em frente - para novas idéias, novos meios, novas partes de sua prática. Trabalhar no documentário despertou em Thomas o interesse pelo vídeo, algo que ela está explorando. “Acho que se ela não tivesse ficado gravemente doente, eu não teria tido a coragem de entrevistá-la. Acho que ainda a estaria fotografando. ” Ela também nunca saberia o que todas aquelas fotos fizeram por sua mãe. “Eu realmente não entendia isso antes de fazer o filme. Eu estava sem noção. Nunca vi sua perspectiva. Foi uma coisa muito poderosa que ela me deixou. ”

Uma musa até o fim, e ainda mais além.

Veja o interior da casa de Mickalene Thomas no Brooklyn: